Игорь Владимирович Тальков родился в деревне Грецовка, недалеко от Щёкино. 
До 1974 года он учился в средней школе № 11 Щёкино, одновременно (в 1966—1971) занимаясь в музыкальной школе по классу баяна. Из школьных предметов ему нравились литература, история и география, а математика и физика, наоборот, были нелюбимыми уроками. Во время обучения Игорь мечтал стать хоккеистом и для этого серьёзно тренировался. В 1972 году он приехал в Москву, чтобы поступить в школу ЦСКА или «Динамо», но не прошёл отбор. 

Музыку Игорь Тальков любил с самого раннего детства. Он ставил стул, на него одну на другую клал две кастрюльные крышки, на ногу помещал крышку от банки и ещё одну крышку клал на пол. Таким образом стул использовался как барабан, а крышки как тарелки и педаль к бас-барабану. Также вместе с братом Игорь устраивал концерт, где зрителями были игрушки, а музыкальными инструментами — стиральная доска (баян) и железные тарелки (барабан). 

Первым настоящим музыкальным инструментом Игоря Талькова стал купленный родителями баян «Киров». В школе Игорь был участником ансамбля «Гитаристы» и руководил хором. В старших классах Игорь Тальков играл на фортепиано и гитаре, а позже им самостоятельно были освоены бас-гитара, скрипка и барабаны. Известно, что любимым инструментом музыканта был саксофон, но играть на нём он не умел. Нотной грамоты Игорь не выучил, о чём жалел, но быстро воспринимал мелодии на слух и через несколько минут мог их воспроизвести. В своих воспоминаниях Ольга Юльевна Талькова, мать Игоря, рассказала, как однажды в детстве он сорвал себе голос, после чего тот стал хриплым. Сходив к отоларингологу, он узнал, что болен хроническим ларингитом. В связи с этим Игорю приходилось делать специальную дыхательную гимнастику, что через некоторое время помогло ему снова разработать голос, но всё же в будущем после концертов он иногда совсем не мог говорить. 

Песни Игорь Тальков начал писать с 1973 года: первой композицией была «Мне немного жаль». После этого было создано много различных набросков, а в 1975 году появилась на свет баллада о судьбе человека в мире под названием «Доля», которую автор считает своей первой профессиональной работой. 

В шестнадцать лет Игорь Тальков создал с друзьями вокально-инструментальный ансамбль «Былое и думы», а после окончания школы стал участником тульской профессиональной музыкальной группы «Фанты», руководителем которой стал Г. Васильев. На репетициях музыканты играли по нотам с листа, и поэтому Игорю пришлось учить нотную грамоту, которую он упустил в музыкальной школе. Это удалось сделать за одно лето. Помимо музыки, Игоря Талькова привлекал театр. После окончания школы он поехал в Москву, чтобы поступить в театральное училище, но столкнулся с трудностями при сдаче экзамена по литературе, так как не был знаком с текстом романа Максима Горького «Мать». Тогда в 1975 году Игорь становится студентом физико-технического факультета Тульского пединститута (специальность 2120), где учится в течение одного года, но потом понимает, что у него нет тяги к точным наукам. После ухода из Тульского пединститута в течение года он учился в институте культуры в Ленинграде, но система образования не могла его устроить. Высшего музыкального образования Игорь также не имел. 

В детстве Игорь Тальков верил в коммунизм, и родители не хотели его переубеждать. Однажды, когда мать Игоря высказала своё недовольство правлением Леонида Брежнева, её сын сказал, что уйдёт из дома, если подобное произойдет ещё раз. Осознание того, что эти идеалы не оправдались, стало для Игоря болезненным. В 1975 году Игорь Тальков выступил с критикой политики Леонида Брежнева на площади в Туле. Неприятностей с советской системой удалось избежать с помощью известного велогонщика А. Кондратьева, с которым Игорь играл в одной тульской музыкальной группе. Дело Талькова не было доведено до суда, однако его как «неблагонадёжного интеллигента» отправляют служить в стройбат в подмосковное Нахабино. 

В свободное от службы время Игорь Тальков пишет песни и репетирует с созданным им ансамблем «Звёздочка». Отслужив в армии, Игорь вернулся в Щёкино, а оттуда отправился на заработки в Сочи. Здесь, в гостинице «Жемчужина», он был принят в варьете, бас-гитаристом и вокалистом в группу с лидер-вокалистом Александром Барыкиным. В 1979 году в Сочи гастролировал испанский певец Митчелл, которому очень понравился бас-гитарист из варьете, и переводчица предложила Игорю поработать с Митчеллом. Игорь согласился, и в Ульяновске он был представлен оркестрантам Митчелла, после чего стал работать бас-гитаристом вместо заболевшего Ефима Гельмана. Гастроли проходили по всему СССР на лучших площадках и закончились в мае 1980 года в Сухуми. 

После возвращения в Москву была записана пластинка. Музыкант работал в лучших ресторанах Сочи и Москвы, встречаясь в них с лучшими музыкантами и самыми известными группами, («Песняры», «Весёлые Ребята»). Но Игорь решил, что играть на заказ — унизительно, с 1982 года он перестал давать выступления в подобных местах. С 1976 года Игорь Тальков начинает выступать на профессиональной сцене: ездит на гастроли по маленьким городам страны с группами «Апрель» и «Калейдоскоп». Многие песни были написаны в это время, но исполнять их не было возможности. Во время одной из репетиций группы «Апрель» на гастролях по Таджикистану колонки сильно фонили. Группа последовала совету заземлить аппаратуру на силовой ящик, винт от которого местный электрик определил как точку заземления. Не догадываясь о том, что это была силовая фаза промышленного напряжения в 380 В, «Апрель» дал выступление. После концерта Игорь поклонился публике и ушёл за занавес. Вдруг из-за удара током он отдёрнул руки от микрофона, потерял сознание и упал. Товарищам довольно быстро удалось привести его в чувство, но некоторое время после этого он опасался брать микрофон и просил заматывать его изоляцией. 

В 1980 году директор клуба «Наука» в Москве пригласил Игоря выступить на дискотеке. Здесь Игорь Тальков прочитал свою трилогию «Дед Егор», фабулу которой определил так: «Старый большевик попал в опалу, запил и „прозрел“. Смотрит он из окна на улицу, на людей и рассуждает о границах, о своих и чужих, о том, что все ощущают боль одинаково, одинаково радуются. У всех одна голова и пять пальцев на руке, а мы всё стараемся разделиться, размежеваться». После этого выступления директора клуба уволили, а музыканта не приглашали выступать на дискотеках. 

В 1984 году он выступает в группе, которая аккомпанирует певице Людмиле Сенчиной, и параллельно этому работает аранжировщиком у Стаса Намина. В это время написаны песни на музыку Якова Дубравина: «Замкнутый круг», «Аэрофлот», «Ищу в природе красоту», «Праздник», «Право всем дано», «Час до рассвета», «Преданная подруга» и др. В 1986 году становится солистом (совместно с Ириной Аллегровой) и аранжировщиком в группе «Электроклуб», созданной Давидом Тухмановым. Осенью 1987 года группа «Электроклуб» заняла второе место на фестивале популярной музыки «Золотой Камертон». В 1987 году песня Давида Тухманова «Чистые пруды» в исполнении Игоря Талькова попала в передачу «Песня года», после чего к Игорю пришла известность лирического музыканта. Но бо́льшая часть песен, которые писал Игорь Тальков, совсем не была похожа на «Чистые пруды», и для того чтобы их исполнять, он уходит из «Электроклуба» и создаёт собственную группу «Спасательный круг». 

Группа едет на гастроли по России с программой, которая состоит из двух частей: песни гражданской тематики и лирика. В свободное время Игорь изучал историю России по материалам, которые он самостоятельно разыскивал в архивах и библиотеках. Для этого он обязательно выделял хотя бы два часа в день. В доме Игоря Талькова собралось немало российских и зарубежных исторических мемуаров, воспоминаний, исследований, статистических данных. Таким образом, он постоянно накапливал информацию, а потом молниеносно происходил процесс написания песни. Так, после одной бессонной ночи Игорь буквально за две минуты написал ‎песню «Россия», ни разу не исправив ни одной строки. 

В 1988 году программа «Взгляд» организовала сборный концерт во Дворце спорта в Лужниках. В числе приглашённых артистов был и Игорь Тальков. Согласно договорённости, его выступление должно было состоять только из одной песни «Примерный мальчик», но вместо неё он спел те композиции, которые сам считал необходимыми на тот период. В результате работники «Взгляда» прервали концерт, а Игорь был вынужден покинуть сцену. В декабре 1989 года ведущий телепрограммы «До и после полуночи» Владимир Молчанов включил клип на песню «Россия», снятый съёмочной группой телепрограммы, в свою передачу. После этого аудитория по-настоящему узнала Игоря Талькова, он стал известен как автор и исполнитель разноплановых песен. 

В 1990-91 годах Тальков на пике популярности. Оценив актёрские данные Игоря после просмотра клипа на песню «Россия», кинорежиссёр Алексей Салтыков пригласил его на главную роль в фильме «Князь Серебряный» (впоследствии переименованный в «Царь Иван Грозный»). Но после смены режиссёра сценарий был изменён и стал лишь отдалённо напоминать роман Алексея Толстого, приобретя отчасти пародийный характер. Игорь не закончил своей роли, отказался её озвучивать, и на презентации фильма в августе 1991 года попросил прощения у Алексея Толстого и зрителей за то, что принял в нём участие. Параллельно съёмкам в «Князе Серебряном» Игорь Тальков работал на картине «За последней чертой», играя предводителя банды рэкетиров. Одного из рэкетиров сыграл брат Владимир Тальков. Сам Игорь хотел сыграть в этом фильме положительного героя, но ему поставили условие, что для этого он должен постричься, сбрить усы и бороду, и он отказался. 

В 1990 году в «Песне года» прозвучала песня «Бывший подъесаул». Перед исполнением этой песни на одном из концертов Игорь рассказал о том, кому она посвящена: «Бывший царский офицер Филипп Миронов, Георгиевский кавалер, герой Русско-японской войны, в 1917 году изменяет присяге, срывает с себя ордена, золотые погоны и кресты и идёт воевать за так называемую „народную“ власть». 

Однажды Игорь летел на концерт в Тюмень со своей группой. Когда самолёт попал в грозовое облако, все начали волноваться. Тогда Игорь Тальков сказал: «Не бойтесь. Пока вы со мной, вы не погибнете. Меня убьют при большом стечении народа, и убийцу не найдут». После этого происшествия была написана песня «Я вернусь». Весной и летом 1991 года Тальков со своим музыкальным коллективом «Спасательный круг» демонстрировал на многих концертных площадках СССР авторскую концертную программу «Суд», куда вошли наиболее острые социальные песни музыканта и наиболее известные его лирические песни. По замыслу программа представляла собой суд над организаторами октябрьской революции 1917 года и всеми последующими правителями советского государства, которые, по мнению автора, превратили Россию в одну из самых отсталых стран планеты и сырьевую базу развитых капиталистических стран. 

22 августа 1991 года в дни августовского путча Игорь Тальков выступал со своей группой «Спасательный круг» на Дворцовой Площади в Санкт-Петербурге. Были исполнены песни «Война», «Я вернусь», «КПСС», «Господа демократы», «Стоп! Думаю себе!», «Глобус», «Россия». Игорь Тальков передал Борису Ельцину через его личного врача запись песни «Господин президент». В этой песне читается разочарование политикой первого президента России, на которого Игорь в первое время возлагал большие надежды. 

Накануне гибели, 5 октября, Игорь выступал один с акустическим концертом в техникуме в Гжели, где на его гитаре оборвалась струна. Это был последний выход Игоря Талькова на сцену.